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In the arts, the nightingale has forever been an important symbol for love, as a herald of spring, a source of inspiration, as well as for melancholy and death. In music, she dominates over all other birds due to her virtuosity and extensive repertoire. The universal scholar Athanasius Kircher (1602-1680) considers the nightingale’s song as nature’s perfect idea of musical art and likely presents in his compendium “Musurgia Universalis” (1650) the first transcription of its song.

Athanasius Kircher: Transcription of the nightingale’s (Luscinia) and other bird’s song. (Musurgia universalis, vol. 1, fig. III fol. 30)

Athanasius Kircher: Transcription of the nightingale’s (Luscinia) and other bird’s song. (Musurgia universalis, vol. 1, fig. III fol. 30)

The imitation of natural or cultural phenomena has always been a compositional technique, but experienced something of an upturn in the early 17th century when new compositional principles emerged emphasizing the expression of affects in music. Starting from vocal music these techniques gradually made their way into instrumental music and finally resulted in the theory of musical-rhetorical figures. Maybe the best-known example of such descriptive music is the Four Seasons (1725) by Antonio Vivaldi (1678-1741), in which natural phenomena are musically portrayed.

One of the earliest examples of programmatic instrumental music is the composition Rossignolo (full title: Rossignolo gia ch’in quanto tempo et grata staggione comincia a cantar il rossignolo, qui si vedera l’imitatione per imitarlo al cembalo) by Alessandro Poglietti (early 17th century – 1683). The piece was dedicated to emperor Leopold I (1640-1705) and his third wife Eleonore (1655-1720) in 1677 and is interesting because of the rich employment of imitative elements, as well as the combination of suite and variation elements in some of its parts. Starting with a toccata and canzone the work continues with the dance-like movements of a suite. All of them are varied, giving more autonomy to each movement. A remarkable Aria Allemagna with 20 variations follows, and the work concludes with four pieces about the nightingale’s songs, among which the last two require special virtuosity.

Alessandro Poglietti: Rossignolo, title page (fol. 1) and beginning of the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, title page (fol. 1) the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, title page (fol. 1) and beginning of the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, beginning of the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

However, Poglietti does not only provide a musical platform for the nightingale, but presents a colourful succession of folk music in the variations of the Aria, which is a kind of birthday present to the empress: the number of variations is supposed to represent her age (Poglietti mistakenly wrote 20 variations although the addressee was already 22 years old). Some of those variations bear illustrative titles and imitate instruments, such as the Böhmisch Dudelsakh (Bohemian bagpipe), Ungarische Geigen (Hungarian Fiddles), Polnischer Sablscherz (Polish Sabre Joke), dances such as Hanacken Ehrentanz (Honor Dance), Gaugler Sailtanz and even customs, such as Französische Baiselements (French handkisses). It is assumed that in this section different status groups and nations rendering homage to the empress are represented.

Alessandro Poglietti: French handkisses (Rossignolo, fol. 19, autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: French handkisses (Rossignolo, fol. 19, autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

In his course book on keyboard playing and composition Compendium … und Einführung zur Musica (1676) Poglietti emphasizes his preference for imitative music by dedicating an entire section to the imitation of natural (nightingale, cuckoo, cock, hen etc.) and other sounds and wrote down a large number of imitative themes.

The major influence of Poglietti is seen in his keyboard music and he is considered to be one of the important links in music for keyboard instruments between Frescobaldi and composers of the late Baroque era. Little is known about his early life. His name is mentioned for the first time in 1661 as organist and chapelmaster at the Jesuit church in Vienna; the same year he became organist of the Viennese court chapel of Emperer Leopold I who highly appreciated him and raised him to nobility. He lost his life in 1683 during the siege of Vienna by the Turks.

Poglietti, Alessandro di (Portrait collection of the Picture Archives and Graphics Department, Austrian National Library, PORT_00155123_01)

Poglietti, Alessandro di (Portrait collection of the Picture Archives and Graphics Department, Austrian National Library, PORT_00155123_01)

by Ute Sondergeld, Austrian National Library

German version:

Nachtigall und französische Handküsse: ein unterhaltsamer Spaziergang durch Natur und Folklore

Seit jeher ist die Nachtigall in den Künsten ein wichtiges Symbol: sie ist Sinnbild der Liebe, des kommenden Frühlings, der Inspiration, der Sehnsucht nach Gott. In der Musik stellt sie dank ihrer Virtuosität und ihres ausgedehnten Repertoires alle anderen Vögel in den Schatten. Als vollkommene Idee der Natur von der musikalischen Kunst charakterisiert der Universalgelehrte Athanasius Kircher (1602-1680) den Nachtigallengesang, den er in seinem Kompendium zur Musik vermutlich als erster in musikalische Notation übertrug.

Athanasius Kircher: Transcription of the nightingale’s (Luscinia) and other bird’s song. (Musurgia universalis, vol. 1, fig. III fol. 30)

Athanasius Kircher: Transkription des Gesangs der Nachtigall (Luscinia) und anderer Vögel. (Musurgia universalis, Bd. 1, Abb. III fol. 30)

Die Imitation natürlicher oder kultureller Phänomene hat in der Musik eine lange Tradition, erlebte aber im frühen 17.Jahrhundert einen Aufschwung durch das Aufkommen neuer kompositorischer Prinzipien, die den Affektausdruck betonten und in der musikalisch-rhetorischen Figurenlehre des Barock gipfelten. Das bekannteste Beispiel solcher deskriptiver Musik dürften die Vier Jahreszeiten (1725) von Antonio Vivaldi (1678-1741) sein, ein musikalisches Porträt der Natur im Jahreslauf.

Eines der frühesten Beispiele programmatischer Musik ist die Komposition Rossignolo (vollständiger Titel: Rossignolo gia ch’in quanto tempo et grata staggione comincia a cantar il rossignolo, qui si vedera l’imitatione per imitarlo al cembalo) aus dem Jahr 1677 von Alessandro Poglietti (frühes 17. Jhd. – 1683). Das Werk ist Kaiser Leopold I (1640-1705) und seiner dritten Frau Eleonore Magdalene von Pfalz-Neuburg (1655-1720) gewidmet und vor allem wegen der reichen Verwendung imitativer Elemente, aber auch formal aufgrund der Kombination von Suiten- und Variationsform interessant. Nach einer einleitenden Tokkata und Canzone folgen die Tanzsätze der Suite, die fast alle variiert werden und damit innerhalb des Suitensatzes eine größere Eigenständigkeit gewinnen. Es folgt eine bemerkenswerte Aria Allemagna mit 20 Variationen, das Stück schließt mit vier Kompositionen über den Nachtigallengesang, von denen besonders die letzten beiden aufgrund ihrer Virtuosität hohe Anforderungen an den Interpreten stellen.

Alessandro Poglietti: Rossignolo, title page (fol. 1) and beginning of the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, Titelblatt (fol. 1) der Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (Autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, title page (fol. 1) and beginning of the Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Rossignolo, Beginn der Aria bizzarra del Rossignolo (fol. 28) (Autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Poglietti bietet aber nicht nur der Nachtigall eine musikalische Plattform, sondern bietet in den Variationen der Aria Allemagna einen Reigen folkloristische Elemente. Die Aria ist als eine Art Geburtstagsgeschenk der Kaiserin gewidmet mit der Absicht, ihr Alter in der Anzahl der Variationen abzubilden. (Hierin hat sich Poglietti jedoch geirrt: die Kaiserin war zum Zeitpunkt der Fertigstellung der Komposition bereits 22 Jahre.) Einige dieser Variationen tragen illustrative Titel und ahmen Instrumente wie z.B. Böhmisch Dudelsakh, Ungarische Geigen oder Polnischer Sablscherz nach, Tänze wie den Hanacken Ehrentanz, Gaugler Sailtanz und sogar Gepflogenheiten wie etwa Französische Baiselements (Handküsse). Man nimmt an, dass Poglietti beabsichtigte, die Huldigung verschiedener Statusgruppen und Nationen an die Kaiserin auszudrücken.

Alessandro Poglietti: French handkisses (Rossignolo, fol. 19, autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Alessandro Poglietti: Französische Baiselements (Rossignolo, fol. 19, Autograph, Mus.Hs.19248 Mus)

Pogliettis besonderes Interesse an der Tonmalerei zeigt sich auch in seinem Lehrbuch über das Spiel auf Tasteninstrumenten und Komponieren (Compendium … und Einführung zur Musica, 1676): er räumt der Nachahmung von Vögeln (Nachtigall, Kuckuck, Hahn, Henne etc.) und anderen Klängen wie Glocken oder Kriegsgeräuschen breiten Raum ein und gibt viele Beispiele tonmalerische Themen.

Musikgeschichtlich ist Poglietti insbesondere als Komponist von Musik für Tasteninstrumente bedeutsam und gilt als wichtige Verbindung zwischen Frescobaldi und den Komponisten des Spätbarocks. Über sein Leben ist nicht viel bekannt: sein Name wird erstmals 1661 erwähnt als Organist und Kapellmeister der Jesuitenkirche in Wien; im selben Jahr wechselte er an die kaiserliche Hofkapelle in Wien. Leopold I schätzte ihn so sehr, dass er ihn in den Adelsstand erhob. Alessandro Poglietti starb im Jahre 1683 während der Belagerung Wiens durch die Türken.

Poglietti, Alessandro di (Portrait collection of the Picture Archives and Graphics Department, Austrian National Library, PORT_00155123_01)

Poglietti, Alessandro di (Portrait collection of the Picture Archives and Graphics Department, Austrian National Library, PORT_00155123_01)

by Ute Sondergeld, Austrian National Library